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Already layed Stumbling Stones

Ernst Henning auf dem Motorrad
© Privatarchiv Dreckmann

Ernst Henning * 1892

Hassestraße 11 (Bergedorf, Bergedorf)

ermordet 14.3.1931 von SA

Ernst Robert Henning, born on 12 Oct. 1892 in Magdeburg, murdered by SA men on 15 Mar. 1931

Hassestrasse 11

Ernst Henning was born into a politically committed family: His father Otto belonged to the German Social Democratic Party (SPD) and consequently faced repression in the German imperial period. The family had to move frequently, eventually settling in Hamburg-Bergedorf. Despite the numerous relocations, Ernst Henning was able to pass his high school leaving exam (Abitur), remaining true to his father’s line of work and learning the trade of a molder. In 1910, Otto Henning had founded his own iron foundry in Bergedorf. As a convinced pacifist, however, he did not want to supply any armaments in the First World War, as a result of which he no longer received any raw materials. Consequently, he had to give up his business and moved to East Prussia.

His son Ernst stayed in Bergedorf and started a family there. With his wife Marie he had three children: Emmi (born in 1913), Mariechen (born in 1915), and Otto (born in 1920). The family lived at Hassestrasse 11. At first, Ernst Henning was a member of the SPD like his father, then changing to the USPD in 1917 because this party rejected the war waged by the German Empire. In addition, he became active as a labor union official in the German Metalworkers’ Union (Deutscher Metallarbeiterverband – DMV). After the end of World War I, he collaborated in the establishment of the Bergedorf workers’ and soldiers’ council, which exercised local administrative power in the period immediately after the November Revolution.

In 1919, Ernst Henning became a member of the German Communist Party (KPD), just founded then. He worked at the Hamburger Motorenfabrik Carl Jastram, a medium-sized company in Bergedorf that in the mid-1920s employed a staff of some 250 people building motors for machines and ships but also working on a small shipyard. Henning was chair of the employees’ representative committee. In 1923, he participated in the preparation and implementation of the "Hamburg Uprising” ("Hamburger Aufstand”), which in the area of Bergedorf was limited to Schiffbek. After it had been crushed, Ernst Henning fled from Bergedorf to elude arrest. After a year, he gave himself up to police and was sentenced to four years of fortress detention, which he began serving in the Pomeranian town of Gollnow (today Goleniow in Poland). In 1925, a general amnesty resulted in his release.

Soon afterward, he became leader of the KPD’s subdistrict of Lauenburg. In 1927, he was elected to sit in the Bergedorf City Parliament, taking on the chairmanship of the local KPD and of the Alliance of Red Front Fighters [Roter Frontkämpferbund – RFB]. Furthermore, since 1928, he was a member of the Hamburg City Parliament. In its "Regional Committee” ("Landesausschuss”), he became committed to the concerns of the rural population in the Vierlande and Marschlande areas [of Bergedorf] and thus attained a certain degree of popularity there. For instance, he advocated improvement of the school system and fought, in 1931, after a dike burst in Nettelnburg, to secure quick assistance for residents affected. Owing to Henning’s efforts, the KPD was able to found numerous local branches in the Vierlande and Marschlande in the late 1920s. In this way, it entered into direct competition with the Nazi National Socialist German Workers’ Party (NSDAP), which managed to score points particularly in the rural areas with farmers and tradesmen.

Toward the end of the 1920s, the political confrontations between the SPD and the KPD increased in terms of severity in Bergedorf as well. The two sides accused each other of secretly making a pact with the NSDAP: The SPD briefly and succinctly subsumed Communists and Nazis with the term "Kozis,” while in its leaflets and newspapers the KPD talked of the Social Democrats as "Social Fascists.” In Bergedorf, the mayor, Wilhelm Wiesner, came from the Social Democrats from 1919 until 1931. In the numerous elections around 1930, the SPD received between 4,200 and 4,600 votes in Bergedorf, the Communists reached about 1,000 votes. Until 1930, the NSDAP barely had any members and voters in Bergedorf but in the Reichstag elections in Sept. 1930, the party succeeded in increasing the share of votes tenfold: 2,377 people voted NSDAP (1928 Reichstag election: 220 votes).

Ernst Henning was involved in a confrontation with the Bergedorf Police Chief and leader of the Banner of the Reich” ("Reichsbanner”), Haase, which was carried on legally and by means of polemic leaflets. In Mar. 1931, he charged Haase in a leaflet with, among other things, ordering the arrest and mistreatment of children of the Young Spartacist League in 1929 and with having banned the May demonstration of the KPD in 1930, and accused him of having armed Nazi members during their event in Geesthacht on 26 Jan. 1931. The Communists had appeared there with a detachment to prevent the event. A shootout ensued, resulting in two fatalities and six wounded.

On 14 Mar. 1931, Ernst Henning joined his Altona party comrade Louis Cahnbley in participating in a public party event in the clubroom of the Albers restaurant in Zollenspieker. The title of the event was "Nazis, Sozis, and the other bourgeois lackeys are plundering the working people in the city and the countryside! Who will fight against the plunderers?" Upon Henning’s arrival, three SA men from Bergedorf in civilian clothes sat in the front part of the restaurant. The event ended at about 11 p.m., and shortly after midnight, Henning and Cahnbley boarded the night bus to Hamburg. A few stations further on, the three SA men from the restaurant, as well as an SA man in uniform with a companion, boarded the bus as well. Apparently, the National Socialists confused Cahnbley with the Hamburg KPD leader Etkar André, who was particularly hated in their circles, for one of them addressed Cahnbley by this name and threatened to shoot him. When Ernst Henning intervened and explained that this person was not André but Cahnbley, he too was threatened. The SA men then shot not only at the two Communists but at other passengers, injuring some of them seriously. While Ernst Henning was dead immediately, Louis Cahnbley survived with severe injuries.

This assassination attempt, obviously premeditated, created a big stir among the public and reflected badly on the NSDAP, even among followers, especially because several innocent bystanders had been hurt. Probably because of this circumstance, the party initially distanced itself from the three identified murderers. They were excluded from the party and forced to give themselves up to police. At the same time, however, Adolf Hitler personally covered the cost of their defense, sending the star lawyer of the Nazi movement, Hans Frank, into the legal proceedings. (In 1933, Frank became Reich minister without portfolio, in the Second World War Governor General of Poland, known as "butcher of Poland.” In 1946, he was sentenced to death in the Nuremberg Trial and executed.)

The perpetrators, Albert Jansen, Otto Bammel, and Hans Höckmair, were sentenced to lenient six and seven years in prison. In Mar. 1933, they were released and provided for with well-paying posts.

The Hamburg Senate reacted to the murder with a ban on public meetings of the KPD and the NSDAP. The Social Democratic mayor Ross held a speech before the Hamburg City Parliament in which he condemned the murder and made the KPD and NSDAP as unbridled "enemies of the state” equally responsible for the increasing political violence. This equating the victims with the murderers triggered angry protests in the KPD, and there were tumults and protest rallies in the City Parliament and on the streets; ten KPD deputies were banned from the sessions for one month.

Ernst Henning was initially laid out in state in Winterhude, at the mortuary on Jarrestrasse, and then transported from there to Ohlsdorf for cremation. The funeral procession is said to have comprised 35,000 people, with flags and banners endowing it with the character of a demonstration. Ernst Thälmann, the Hamburg-born chairman of the KPD, held the funeral speech. After the funeral service and during the following night, street battles with police took place. Again, shots were fired, with one innocent bystander killed and one policeman injured. On 24 Mar. 1931, Henning’s urn was taken to Bergedorf and interred on the local cemetery. This occasion, too, saw a large-scale protest march. The Bergedorf funeral speech was held by Carl Boldt (see corresponding entry).

The shock about the murder of Ernst Henning led to a remarkable mobilizing effect among KPD followers. However, it did not result in the SPD and KPD moving closer toward each other or the non-Socialist parties defending the Republic more offensively against the threat by the NSDAP. Rather, it seemed to have further fuelled the spiral of protest, bitterness, mutual accusations, and willingness to use force that characterized the end of the Weimar Republic in Hamburg as well.

Translator: Erwin Fink

Kindly supported by the Hermann Reemtsma Stiftung, Hamburg.

Stand: October 2016
© Ulrike Sparr

Quellen: FZH, Hans-Schwarz-Archiv 13-3-3-1-2; Martina Scheffler, "Mord über Deutschland" Die Hamburger KPD und der Mord an Ernst Henning 1931, Hamburg 2006; Alfred Dreckmann (Hrsg.), Bergedorfer Industrie in Texten und Bildern, Band 2, Bergedorf 1993; ders., "Wer nicht getauft ist, aufsteh’n!" Das andere Bergedorf, Hamburg 1987; ders., In Bergedorf war alles genauso! (Schlossheft 9), 2. Aufl., Bergedorf 2004; Frank Müller, Mitglieder der Bürgerschaft – Opfer totalitärer Verfolgung, Hamburg 1993; Bergedorfer Personenlexikon, hrsg. v. Olaf Matthes u. Bardo Metzger, Hamburg 2003; Helmut Ebeling, Schwarze Chronik einer Weltstadt, Hamburg 1980, S. 275–293; (Eintrag zu Hans Frank, einges. 18.10.2010).

Ernst Henning MdHB

Das Bürgerschaftsmitglied Ernst Robert Henning wurde Opfer der gewalttätigen politischen Auseinandersetzungen auf dem Höhepunkt der "Großen Krise" zu Beginn der 1930er Jahre. 1931, zwei Jahre vor der nationalsozialistischen Machtübernahme, wurde er von einem SA-Trupp, der eigentlich dem Bürgerschaftsmitglied und KPD-Funktionär Etkar André aufgelauert hatte, ermordet. Geboren am 12. Oktober 1892 in Magdeburg, erlernte Henning nach dem Besuch der Volksschule das Formerhandwerk. Er arbeitete in verschiedenen Gießereien, trat nach Abschluss seiner Lehre dem "Deutschen Metallarbeiterverband" und noch vor 1914 der SPD bei.

Während des Ersten Weltkrieges war Henning Soldat an der Front. 1918 ließ er sich in Bergedorf nieder, wo er – inzwischen von der SPD zur USPD übergetreten – in den Arbeiter-und Soldatenrat gewählt wurde.

1919 engagierte er sich im "Proletarischen Freidenkerverband", so dass als logische Konsequenz sein Übertritt zur KPD folgte.

In den 1920er Jahren war Henning in verschiedenen Hamburger Metallfirmen, u.a. bei "Jastram", "Biermann & Christensen" sowie "Wetzel & Freitag" tätig.

Henning war maßgeblich am bewaffneten Aufstand der KPD vom 23. Oktober 1923 beteiligt. Nach umfangreichen Streiks im Hafen sollte der "Hamburger Aufstand" den Startschuss für die Erhebung der Arbeiterschaft in Deutschland bilden. Die kommunistischen Kampfgruppen erstürmten 17 Polizeiwachen in der Stadt und in den umliegenden preußischen Gemeinden, bemächtigten sich der dort gelagerten Waffen und begannen sich gegen die anrückenden Polizeitruppen zu verschanzen.

In Bergedorf und Billstedt, wo Ernst Henning als einer der Leiter der Aktion in Erscheinung trat, brach der Aufstand aber schon nach mehreren Stunden zusammen. Allein in Barmbek, dem Zentrum der Erhebung, und in Schiffbek – hier hatten sich Teile der Bevölkerung den Aufständischen angeschlossen – dauerte es mehrere Tage, bis die Polizei Ruhe und Ordnung wiederhergestellt hatte. Henning wurde nach dem Scheitern des Aufstandes polizeilich gesucht, begab sich aber nicht wie zahlreiche seiner Parteifreunde in die Sowjetunion. Er floh zunächst in die Niederlande, kehrte nach Deutschland zurück und lebte vorübergehend in der Illegalität. 1924 wurde er verhaftet und als einer der "Rädelsführer" des "Hamburger Aufstandes" angeklagt. Das Hamburger Landgericht verurteilte ihn zu vier Jahren Festungshaft, die er teilweise in Gollnow verbüßte. Nach einer Amnestie wurde Ernst Henning 1927 vorzeitig aus der Haft entlassen.

Das Jahr 1927 markiert für Henning den Beginn seines parlamentarischen Wirkens und seines Aufstiegs in die Hamburger KPDFührung. Im Februar zog er als Nachrücker in die Bürgerschaft ein und wurde wenig später auch in das Bergedorfer Stadtparlament gewählt. Als "Politischer Leiter" der KPD in den Bezirken "Bergedorf ", "Vierlande" und "Lauenburg" trat er noch im selben Jahr in die Leitung des KPD-Bezirkes "Wasserkante" ein. Darüber hinaus war er führendes Mitglied im "Roten Frontkämpferbund", der im Bezirk "Wasserkante" seinem Freund Etkar André unterstand.

Bei den Doppelwahlen 1927/28 konnte Ernst Henning sein Mandat behaupten. Bis zu seiner Ermordung 1931 war er Mitglied der Hamburgischen Bürgerschaft. Hier machte er sich vor allem als Anwalt der Interessen des Hamburger Landgebietes und insbesondere Bergedorfs einen Namen. Wiederholt setzte er sich für eine Verbesserung der ländlichen Infrastruktur ein, so z.B. für den Bau weiterer Schulen und den Ausbau der Verkehrswege. Immer wieder verschaffte er auch den Interessen der Vierlander Gemüsebauern Gehör.

Henning gehörte zu jener Gruppe kommunistischer Bürgerschaftsabgeordneter, die sich an der Sacharbeit im Parlament beteiligten und diese nicht allein als Aufhänger für parteipolitische Agitation und Propaganda verstanden. Am 14. März 1931 wurde Ernst Henning bei der Rückkehr von einer KPD-Versammlung in Kirchwerder im Nachtbus bei Fünfhausen von SA-Männern des SA-Sturms 14 erschossen.

Er hatte anstelle seines Fraktionskollegen und Freundes Etkar André vor Gemüsebauern in Vierlanden gesprochen. Sein Begleiter, Louis Cahnbley, überlebte das Attentat schwer verletzt, eine weitere Businsassin, eine Lehrerin, kam mit leichten Verletzungen davon.

Der Mord löste starke Empörung in der Bevölkerung aus, so dass sich NSDAP und SA zunächst von der Tat distanzierten. Als sich nach der polizeilichen Ermittlung und Verhaftung der Mörder deren Zugehörigkeit zur SA herausstellte und sich zudem Anzeichen dafür ergaben, dass sie im Auftrag oder mit Billigung des NS-Gauleiters und späteren "Reichsstatthalters" Kaufmann gehandelt hatten, veranlasste Hitler persönlich deren Verteidigung durch Hans Frank, dem ersten Anwalt der NSDAP. Die Täter wurden zu sieben bzw. acht Jahren Zuchthaus verurteilt, allerdings nach der Machtübernahme durch die Nationalsozialisten wieder freigelassen.

Die am 18. März, also vier Tage nach Hennings Ermordung stattfindende Bürgerschaftssitzung war von Tumulten und Handgreiflichkeiten zwischen Kommunisten und Nationalsozialisten gekennzeichnet und deutete bereits an, dass die Mahnung des Bürgerschaftspräsidenten Leuteritz zur Bildung einer: "gemeinsame[n] Front aller sittlichen und ernsten Menschen [...] gegen die Verwilderung und gegen die Gewalttaten im politischen Kampfe" bei den radikalen Parteien ungehört verhallen würden.

Der 38jährige Bürgerschaftsabgeordnete Ernst Henning hinterließ eine Frau und zwei Kinder. Auf der Überführung seines Leichnams von der an der Ecke Jarrestraße/Großheidestraße befindlichen Leichenhalle zur Einäscherung nach Ohlsdorf fand sich ein Trauerzug von etwa 30 000 Menschen ein. Die Erregung über den Mord entlud sich noch einmal im Anschluss an die Trauerfeier, als es in Barmbek zu heftigen Straßenschlachten zwischen Polizei und Demonstrationsteilnehmern kam. Beigesetzt wurde Ernst Henning in Bergedorf, wo heute eine Straße und eine Schule seinen Namen tragen.

Den Sitz Hennings in der Hamburger Bürgerschaft übernahm am 23. September 1931 dessen Witwe Marie Henning.

© Text mit freundlicher Genehmigung der Bürgerschaft der Freien und Hansestadt Hamburg (Hrsg.) entnommen aus: Jörn Lindner/Frank Müller: "Mitglieder der Bürgerschaft – Opfer totalitärer Verfolgung", 3., überarbeitete und ergänzte Auflage, Hamburg 2012

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